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El ADN identifica los orígenes de la momia natural más antigua del mundo

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La ‘Momia de la Cueva del Espíritu’ de 10,600 años de edad está relacionada con una tribu de nativos americanos en Nevada

Los científicos descubrieron el esqueleto humano conocido como “Momia de la cueva del espíritu” en 1940, escondido en una pequeña cueva rocosa en el desierto de la Gran Cuenca en el noroeste de Nevada. Pero no sería hasta la década de 1990 cuando las técnicas de datación por radiocarbono revelaron que el esqueleto tenía unos 10,600 años, lo que la convierte en la momia natural más antigua que se haya encontrado.

Después de una larga batalla legal, la secuenciación avanzada de ADN reveló que la momia de la cueva del espíritu está relacionada con una tribu nativa americana moderna, que durante mucho tiempo ha declarado que la cueva es parte de su patria ancestral. La momia ahora se ha vinculado definitivamente a la tribu Fallon Paiute-Shoshone de Nevada.

Las calaveras y otros restos humanos de la Colección PW Lund de Lagoa Santa, Brasil, se conservan en el Museo de Historia Natural de Dinamarca
Las calaveras y otros restos humanos de la Colección PW Lund de Lagoa Santa, Brasil, se conservan en el Museo de Historia Natural de Dinamarca

El sorprendente descubrimiento se produjo como parte de un innovador estudio genético, publicado en la revista Science, que analizó varios restos antiguos controvertidos encontrados desde Alaska hasta la Patagonia. Sus hallazgos han permitido a los científicos rastrear los movimientos de los primeros grupos humanos a medida que se propagaban rápidamente por las Américas durante la Edad de Hielo.

El nuevo estudio también desafía la teoría ampliamente reconocida de que un grupo diferente, conocido como paleoamericanos, puede haber poblado América del Norte antes que los nativos americanos. Como parte del nuevo estudio, los investigadores secuenciaron el ADN de un grupo de restos humanos de 10,400 años encontrados en Lagoa Santa, Brasil, en el siglo XIX. Los estudios anteriores basados ​​en la morfología craneal (o el examen de la forma de los cráneos) llevaron a la teoría de que los esqueletos de Lagoa Santa no podían ser nativos americanos porque sus formas de cráneos eran diferentes.

“Nuestro estudio demuestra que los restos de La cueva del espíritu y Lagoa Santa eran en realidad genéticamente más cercanos a los nativos americanos contemporáneos que a cualquier otro grupo antiguo secuenciado hasta la fecha”, dijo la directoria del estudio Eske Willeslev de la Universidad de Cambridge y la Universidad de Copenhague, en un comunicado de prensa.

Lagoa Santa, Brasil
Lagoa Santa, Brasil

“Mirar las protuberancias y las formas de una cabeza no te ayuda a comprender la verdadera ascendencia genética de una población”, agregó Willeslev. “Hemos demostrado que puedes tener personas que se vean muy diferentes pero que estén estrechamente relacionadas”.

La batalla legal sobre el destino de la Momia de la Cueva del Espíritu se remonta al 2000, cuando la Oficina de Administración de Tierras de los Estados Unidos decidió no repatriar los restos. La Tribu Fallon Paiute-Shoshone demandó al gobierno por violar el Acta de Protección y Repatriación de Tumbas de los Nativos Americanos, y un juez de distrito instó al BLM a reconsiderar. El caso se prolongó hasta 2015, cuando la tribu permitió que Willerslev y su equipo realizaran la secuenciación del genoma en el ADN extraído del cráneo de la momia.

Una vista exterior de la cueva de Brasil
Una vista exterior de la cueva de Brasil

Después de que el análisis de ADN demostrara que la momia estaba relacionada con los nativos americanos actuales, el esqueleto se devolvió a la tribu en 2016. Recobrado en una ceremonia privada en 2018, la Momia de la Cueva del Espíritu finalmente está en reposo entre sus modernos descendientes.

(*) Referencias: Artículo publicado originalmente en History.com por Sarah Pruitt

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